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Riesgos de Salud
¿Puede el Movimiento Manual de Materiales (MMH) afectar su salud?
¿Cuáles son los efectos inmediatos en la salud del MMH?
¿Cuáles son los efectos a largo plazo del MMH?
¿Cuáles factores contribuyen a las lesiones de espalda durante el MMH?
¿Existen factores ambientales que contribuyan a la lesión de espalda?
¿Están las trabajadoras femeninas en mayor riesgo de lesiones de espalda?
¿Es la edad un factor de riesgo para lesiones de espalda?
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¿Puede el Movimiento Manual de Materiales (MMH) afectar su salud?

El MMH es la causa más común de fatiga ocupacional y dolor de la parte baja de la espalda. Tres de cada cuatro canadienses cuyos trabajos incluyen MMH sufren de dolores debido a lesiones de la espalda en algún momento. Corresponden a un tercio de todo el trabajo perdido y al 40% de los costos de compensación. El sufrimiento humano es más importante que los costos financieros. Cada año cerca de 8000 trabajadores Canadienses quedan permanentemente discapacitados por lesiones de espalda. Muchos otros no pueden regresar a sus trabajos anteriores. Sus vidas se alteran.

Todos estos hechos hacen que la prevención de dolores de espalda sea un problema crucial y desafiante para la seguridad y salud ocupacional. Este documento se concentra en prevenir lesiones de espalda provocadas por MMH en un lugar de trabajo industrial y está limitado a la manipulación de objetos inanimados.

¿Cuáles son los efectos inmediatos en la salud del MMH?

Los efectos inmediatos y a corto plazo incluyen lesiones accidentales y fatiga. Superficies ásperas y filosas, objetos que caen y que vuelan son las causas comunes de heridas, laceraciones o moretones durante el MMH. El trabajador también puede sufrir estas lesiones al caerse o chocar con objetos.

La fatiga es un efecto común y esperado del MMH. El esfuerzo requerido para realizar tareas MMH utiliza energía muscular. Aunque el ritmo de trabajo no sea demasiado alto, los trabajadores pueden encontrar suficiente tiempo entre las tareas individuales para recuperar su energía y volver al trabajo y continuar seguramente durante el turno completo. Por otro lado, un ritmo rápido de trabajo reduce el tiempo entre tareas y permite a los trabajadores restaurar su energía. Como resultado, los trabajadores que tratan de mantener un ritmo rápido pueden cansarse enormemente conforme avanza el turno. La fatiga no sólo provoca malestar instantáneo y obvio sino que sus efectos se suman con el tiempo. Por esta razón la fatiga también puede contribuir a serias lesiones del sistema músculo esquelético. Estas lesiones se pueden desarrollar posteriormente en condiciones crónicas que pueden ser más difíciles de tratar de manera eficiente. Adicionalmente, la fatiga disminuye la alerta del trabajador, haciendo que tengan más probabilidad de actuar sin la precaución debida. Esto, a su vez, aumenta el riesgo de accidentes.

¿Cuáles son los efectos a largo plazo del MMH?

Problemas más serios relacionados con el MMH son los efectos de salud a largo plazo„dolor de espalda crónico.

El dolor de espalda puede resultar de diferentes causas. Las causas más comunes son tirones y calambres en los músculos de la espalda. El dolor de espalda también puede resultar de desgarros en los tendones que conectan los músculos de la espalda con la columna, o de esguinces y desgarres en los ligamentos que se conectan con las vértebras (huesos de la columna). Menos frecuentemente surgen de daño directo a las vértebras o a los discos que los separan.

Un trabajador puede sufrir una lesión de espalda de un episodio único como por ejemplo levantar una carga demasiado pesada, resbalar y caer, o recibir un golpe en la espalda. Sin embargo, a menudo no es el episodio único el que provoca la lesión de espalda. Es la repetición, como en la manipulación manual la que contribuye principalmente a la ocurrencia de lesiones. Realizar tareas MMH continuamente, incluso en una intensidad moderada, provocará que el estrés mecánico se acumule en la espalda del trabajador, aumentando la posibilidad de lesión. Eventualmente, incluso un esfuerzo medio en MMH puede resultar en lesión de espalda y en dolor discapacitante de espalda. La recuperación de lesiones de espalda puede tomar largo tiempo y una lesión posterior puede ocurrir empeorando el problema.

¿Cuáles factores contribuyen a las lesiones de espalda durante el MMH?

Los factores relacionados con el trabajo incluyen el peso de la carga levantada, el rango de elevación, la ubicación de la carga con relación al cuerpo, el tamaño y forma de la carga, y el número y frecuencia del levantamiento realizado. Excesivas inclinaciones y torsiones también aumentan el riesgo de lesiones de espalda.

La mayoría de los trabajadores que levantan cargas de más de 20 kg terminan con un número creciente de gravedad en lesiones de espalda. Mientras que el peso de la carga es el factor más obvio, no es el único que determina el riesgo de lesión. La localización de la carga también es importante. Una carga levantada muy lejos del cuerpo impone más tensión en la espalda que la misma carga levantada cerca del cuerpo. Un objeto a granel es más difícil de levantar que uno compacto con el mismo peso porque (o su centro de gravedad) no puede traerse cerca del cuerpo. Levantar un objeto voluminoso también fuerza al trabajador a una posición incómoda y potencialmente desbalanceada. El rango preferido para levantamiento es entre la rodilla y la altura de la cintura. Levantar por encima y debajo de ese rango es más peligroso.

Qué tan a menudo realiza el trabajador tareas MMH, y por cuánto tiempo son factores extremadamente importantes. Las tareas frecuentemente repetidas y de larga duración son las más fatigantes y por lo tanto las que tienen más probabilidad de provocar lesión a la espalda. Las tareas altamente repetitivas MMH también hacen que el trabajador esté aburrido y menos alerta. Esto, a su vez, puede afectar la seguridad.

Un diseño deficiente del lugar de trabajo también aumenta el riesgo de lesiones. Por ejemplo, las estanterías son demasiado profundas, están demasiado altas o demasiado bajas, esto provoca un doblamiento o estiramiento necesario. Falta de espacio para moverse libremente aumenta la necesidad de girar y de inclinarse. Las dimensiones inconvenientes de los bancos, mesas y otro mobiliario fuerzan al trabajador a realizar tareas MMH en posiciones incómodas que agregan estrés al sistema músculo esquelético. Similares movimientos corporales estresantes se dan en áreas de trabajo que están superpobladas con personas o equipo.

Las tareas que incluyen manipulación manual que excede la capacidad física del trabajador y un diseño de estación de trabajo deficiente están entre las causas más comunes de lesiones de espalda.

¿Existen factores ambientales que contribuyan a la lesión de espalda?

La temperatura y la humedad afectan al trabajador que está realizando MMH. Cuando está demasiado caliente o demasiado húmedo, el trabajador se cansa más rápidamente y se vuelve más susceptible a lesiones de espalda. Por otro lado, las temperaturas frías pueden disminuir la flexibilidad de los músculos y articulaciones. La rigidez también aumenta la posibilidad de lesiones músculo esqueléticas.

La iluminación inapropiada en el área de trabajo afecta indirectamente al trabajador que realiza MMH, particularmente en donde la colocación precisa de objetos manipulados es importante. En compensación de una pobre visibilidad el trabajador a menudo manipula objetos en posiciones incómodas durante períodos de tiempo extensos. La iluminación deficiente en escalones y escaleras, rampas, y plataformas de carga aumenta el potencial de accidentes que resultan en lesiones de espalda. Al juzgar erróneamente las distancias, la altura de los escalones o los ángulos de rampa, el trabajador puede fácilmente perder balance y caer mientras que está transportando una carga.

La vibración corporal completa sola puede provocar dolor de espalda. Impone compresión en la columna que de manera gradual daña los discos entre las vértebras. Combinar MMH con vibración multiplica el riesgo de lesiones.

¿Están las trabajadoras femeninas en mayor riesgo de lesiones de espalda?

La capacidad de realizar MMH varía considerablemente entre los individuos, en general, la fuerza de levantamiento de las mujeres en grupo es menor que la de los hombres. Sin embargo, los rangos individuales de fuerza son amplios. Esto significa que algunas mujeres pueden de manera segura manejar cargas más grandes que algunos hombres. Por lo tanto, la discriminación contra la mujer por el MMH no se justifica. En una situación en la que la selección es la única forma de minimizar la posibilidad de lesiones, mujeres y hombres deben recibir igual oportunidad de ser seleccionados para el trabajo. Sin embargo, existen ciertas condiciones de trabajo que incluso solas y más particularmente cuando están combinadas con el MMH crean mayores riesgos de salud para las mujeres. Debido a su composición y estructura corporal las mujeres son menos tolerantes al calor y a la vibración corporal completa. Tales condiciones peligrosas deben ser completamente controladas y no deben servir como excusa para discriminación de género.

¿Es la edad un factor de riesgo para lesiones de espalda?

La edad disminuye la fuerza. Dado que el porcentaje de disminución varía enormemente con la persona, la discriminación contra los trabajadores viejos únicamente por esto no se justifica. Las estadísticas muestran que las lesiones de espalda entre trabajadores de más de 45 años de edad son menos frecuentes que entre aquellos que están entre 25-45 años de edad. La experiencia parece contrabalancear la disminución de la capacidad física. Con la experiencia vienen las habilidades, la dextreza y el know-how (saber cómo) para completar tareas, todos estos son factores muy importantes que contribuyen a un MMH seguro. El trabajador inexperto, inexperimentado está en mayor riesgo en tareas que requieren habilidad para manipulación. Por otro lado, el trabajador mayor, experimentado está en riesgo en tareas que requieren fortaleza física pura.
Ultima actualización del documento: 1997-11-27

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