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¿Qué hace a los químicos venenosos?
¿Qué es un químico?
¿Qué hace a los químicos venenosos?
¿Cuáles son las rutas de entrada al cuerpo?
¿Por qué es importante la cantidad o dosis que entra al cuerpo?
¿Cuál es la toxicidad de un químico?
¿Qué significa porcentaje de eliminación del cuerpo?
¿Qué es variación biológica?
¿Cómo es que estamos expuestos a cantidades de químicos suficientes para causar envenenamiento?
¿Qué más debemos saber sobre la toxicidad aguda y crónica?
¿Cuáles son las diferencias entre toxicidad y riesgo?
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Químicos & Materiales
 ¿Qué hace a los químicos venenosos?

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¿Qué es un químico?

Todo lo que hay en el mundo físico alrededor nuestro está hecho de químicos. La tierra por donde caminamos, el aire que respiramos, la comida que comemos, los vehículos que conducimos, y las casas en que vivimos están todos hechos de diferentes químicos. Los organismos vivos como plantas, animales y humanos también están hechos de químicos.

Algunos de los químicos que contactamos en nuestra vida cotidiana están hechos por el hombre. ƒstos incluyen algunas drogas, cosméticos, químicos del lugar de trabajo, agentes de limpieza del hogar, etc. Mucho de los químicos a los que estamos expuestos diariamente ocurren de manera natural y se encuentran en nuestra comida, en el aire y en el agua. Hay muchos más químicos naturales en nuestro ambiente que los creados por el hombre. Tanto los químicos naturales como los creados por el hombre pueden tener efectos venenosos.

¿Qué hace a los químicos venenosos?

Existen varios factores que pueden influir en el grado de veneno provocado por un químico. Estos son los siguientes: :

  •   Ruta de entrada al cuerpo

  •   Cantidad o dosis que entra al cuerpo

  •   Toxicidad del químico

  •   Eliminación del cuerpo

  •   Variación biológica

    ¿Cuáles son las rutas de entrada al cuerpo?

    Ningún químico puede provocar efectos venenosos sin entrar primero en contacto con el cuerpo. Respirar aire contaminado es la forma más común en que los químicos del lugar de trabajo entran al cuerpo. Algunos químicos, cuando entran en contacto con la piel, pueden pasar a través de ella. Menos comúnmente, los químicos del lugar del trabajo pueden ser ingeridos si los alimentos o los cigarrillos están contaminados. Los ojos pueden también ser una ruta de entrada. Usualmente, sin embargo, sólo cantidades muy pequeñas de químicos en el lugar de trabajo entran por la boca o los ojos.

    ¿Por qué es importante la cantidad o dosis que entra al cuerpo?

    La cantidad o dosis de un químico que entra al cuerpo es probablemente el más importante factor que determina si un químico puede causar envenenamiento. La cantidad de un químico que provoca envenenamiento depende del químico mismo.

    Considere, por ejemplo, lo que pasa cuando se toma agua en un día de verano caluroso. El agua enfría al cuerpo y calma la sed. Normalmente, el agua sería clasificada como un químico no dañino. Que pasa si en vez de un solo vaso, se consumen muchos vasos uno después de otro, sin parar. Se llega a un punto en que los efectos beneficiosos desaparecen y los efectos nocivos empiezan a notarse. Tomar demasiada agua causa intoxicación por agua. En casos severos, esta clase de envenenamiento provoca convulsiones. Existen informes de este tipo de envenenamiento en niños pequeños y en pacientes psiquiátricos. La razón por la que el agua ÒcambiaÓ de ser no dañina a dañina está directamente relacionada con la cantidad ingerida por el cuerpo a una misma vez. Beber ÒdemasiadaÓ agua provoca toxicidad. Tomar ÒdemasiadoÓ de un químico en el cuerpo provoca toxicidad. Esta proporción es cierta para todos los químicos, independientemente de sí son naturales o hechos por el hombre.

    ¿Cuál es la toxicidad de un químico?

    La toxicidad es una medida de la fuerza venenosa de un químico. Los químicos que sólo son levemente tóxicos requieren de dosis muy altas para provocar envenenamiento. Los químicos fuertemente tóxicos sólo necesitan de pequeñas dosis para causar envenenamiento.

    Los toxicólogos a veces utilizan pruebas de animales para determinar cuándo las dosis altas o bajas de un químico particular causan toxicidad. Una de este tipo de pruebas mide la dosis de un químico que provoca la muerte a un 50% de los animales que son probados. Esta prueba se llama la Òdosis letal 50Ó (LD50).

    Existe una tendencia a pensar en los químicos en términos de aquellos que son venenosos o tóxicos y aquellos que no son dañinos. Estas categorías se utilizan por conveniencia, pero implican que la toxicidad o su ausencia son una propiedad de todo o nada de un químico. Este no es el caso porque todo químico puede provocar un envenenamiento si la dosis suficiente entra al cuerpo.

    Para ponerlo de otra forma, todos los químicos pueden ser tóxicos. Es la cantidad o la dosis ingerida por el cuerpo la que determina cuándo provocaría efectos venenosos o no. El envenenamiento, por lo tanto, es causado no sólo por la exposición a un químico particular, sino también por la exposición a demasiada cantidad.

    ¿Qué significa porcentaje de eliminación del cuerpo?

    Muchos químicos del lugar de trabajo que entran al cuerpo son excretados sin cambio. Otros se dividen. Los productos que se dividen pueden ser más tóxicos o menos tóxicos que el químico original que entró. Otros químicos aún permanecen almacenados temporalmente en órganos del cuerpo y se eliminan en un período corto de tiempo. Eventualmente la mayoría de los químicos y sus productos de división se eliminan como deshecho en las heces, orina, sudor, o aliento inhalado. Unos cuantos químicos como polvos de grafito o sílices pueden ser inhalados en los pulmones en donde se quedan por muchos años y es factible que nunca se eliminen completamente.

    Como regla general existe menos riesgo de una enfermedad provocada químicamente si el cuerpo puede hacer una o ambas cosas de las mencionadas a continuación:

  •   Como dividir el químico en productos menos tóxicos

  •   eliminar rápidamente el químico del cuerpo

    ¿Qué es variación biológica?

    Diversas características de una persona o animal expuesto pueden influir en el grado de envenenamiento que ocurre. Estos incluyen edad, sexo y susceptibilidad individual.

    ¿Cómo es que estamos expuestos a cantidades de químicos suficientes para causar envenenamiento?

    Existen dos formas principales en las que demasiado químico puede entrar al cuerpo y provocar efectos venenosos:

    Por exposiciones repentinas o de corto plazo

    Una sola exposición a cantidades relativamente grandes de un químico puede saturar el cuerpo. En el lugar de trabajo ésto puede pasar debido a un manejo inadecuado del químico, o cuando hay un derrame accidental de una válvula o un tubo que transporta químicos También puede pasar durante el mantenimiento o la limpieza del equipo que normalmente contiene químicos (tales como tina para solventes). Los efectos de enfermedad causados por una sola exposición repentina pero alta se conocen como efectos de Òtoxicidad agudaÓ. A continuación se indican algunos ejemplos de toxicidad aguda:

  •   La inhalación de altas concentraciones de vapores ácidos puede causar serias quemaduras en la boca y en las vías respiratorias que van hacia los pulmones.

  •   El contacto de la piel con cantidades sustanciales de ciertos solventes orgánicos que son absorbidos por medio de la piel puede causar mareos y náuseas.

  •   La inhalación de polvos puede causar irritación del tracto respiratorio, sequedad en la garganta y tos.

    Por exposiciones repetidas durante un período de tiempo largo

    Una exposición repetida por un período de tiempo largo puede también hacer que demasiado químico entre al cuerpo y produzca envenenamiento. Este tipo de envenenamiento se da debido a que la exposición se repite día tras día por muchos años. Los niveles de exposición pueden ser muy pequeños para causar toxicidad aguda. Los efectos del área de la salud provocados en estas situaciones se conocen como efectos de Òtoxicidad crónicaÓ. Los siguientes son algunos ejemplos de toxicidad crónica:

    Ê

  •   La inhalación de ciertos vapores ácidos en concentraciones en las que no causan toxicidad aguda, en el transcurso de períodos de tiempo largos puede provocar pérdida del esmalte de los dientes, llevando eventualmente a una pudrición de los dientes.

  •   La inhalación y absorción por la piel de algunos solventes orgánicos en concentraciones en las que no provoca toxicidad aguda pueden provocar daños al tejido nervioso durante períodos de tiempo largos.

  •   La exposición repetida a polvos que contengan ññññcuarzo puede provocar cicatrices en el tejido de los pulmones. Esto lleva a severos daños permanentes de pulmón.

    ¿Qué más debemos saber sobre la toxicidad aguda y crónica?

    La mayoría de los químicos puede provocar las dos toxicidades, crónica y aguda, dependiendo de las condiciones de exposición. Los efectos adversos en la salud provocados por el químico en los dos tipos de toxicidad son muy a menudo bastante diferentes. Usualmente no es posible predecir cuál puede ser la toxicidad crónica de un químico viendo su toxicidad aguda o viceversa.

    Toxicidad aguda

    En la mayoría de los casos, se sabe mucho más de la toxicidad aguda de un químico que de su toxicidad crónica. La comprensión de la toxicidad aguda usualmente viene de estudios con animales expuestos a dosis de sustancias relativamente altas. La sobreexposición accidental, derrames y emergencias han sido agregados a nuestro conocimiento de toxicidad aguda en humanos. Los efectos en la salud pueden ser temporales, tales como irritación de la piel, mareos o náuseas, o pueden ser permanentes: ceguera, cicatrices de quemaduras por ácido, deficiencias mentales etc.

    La toxicidad aguda es a menudo vista minutos o horas después de una exposición alta y repentina a un químico. Sin embargo existen unas cuantas instancias en las que una exposición de alto nivel o una sola exposición provoca efectos retrasados. Por ejemplo, síntomas de altas exposiciones a ciertos pesticidas pueden no aparecer durante varios días.

    Toxicidad crónica

    Mucho del conocimiento que tenemos sobre la toxicidad crónica viene de experimentos con animales. Adicionalmente, se ha aprendido mucho estudiando grupos de personas expuestas ocupacionalmente a un químico por muchos años. Como regla general, la toxicidad crónica aparece muchos años después de que la exposición inicial comenzara. La enfermedad resultante ocurre solo porque la exposición se ha dado repetidamente por muchos años. Las enfermedades de toxicidad crónica no parecen ser provocadas por una única exposición repentina. Se cree que la toxicidad crónica ocurre en una de las dos formas principales. Estas pueden explicarse utilizando cloruro de sodio y el n-hexano como ejemplo.

  •   El cloruro de sodio, en muy bajas concentraciones (tales como en la pasta de dientes o el agua potable) provoca efectos adversos en la salud que no son perceptibles sino hasta años después de su exposición. Por lo tanto, en estos bajos niveles, los efectos se consideran beneficiosos para los dientes. Sin embargo, si muchas de las concentraciones más altas de cloruro de sodio entran al cuerpo repetidamente, se depositan y se desarrollan en los huesos. Inicialmente, la cantidad de fluoruro en los huesos podría no causar ningún problema, pero luego de años de alta exposición repetida, podrían aparecer síntomas de enfermedad ósea.

  •   Por otra parte, el químico n-hexano no se deposita o acumula en el cuerpo. Se divide en el hígado. Uno de los productos de división puede ÒatacarÓ las células nerviosas de los dedos de las manos y pies. Esta clase de células no se remplaza fácilmente. Con exposición continuada por muchos años el daño de las células aumenta hasta que alcanza un punto en que los síntomas aparecen en los nervios de los dedos de pies y manos.

    Un caso especial de toxicidad crónica es el cáncer. La exposición repetida a algunos químicos por períodos de tiempo largos puede provocar cáncer. A veces las personas expresan su preocupación sobre desarrollar cáncer después de una única exposición a un agente causante de cáncer. Mientras que no haya prueba absoluta, ese cáncer no va a ocurrir en una sola exposición, toda evidencia indica que la exposición repetida en un período de tiempo largo sería la necesaria para que se desarrolle el cáncer.

    ¿Cuáles son las diferencias entre toxicidad y riesgo?

    Existe una tendencia a creer que si solo pequeñas cantidades de un químico se necesitan para causar envenenamiento, entonces el químico es altamente riesgoso. Esto no es necesariamente cierto. Un químico altamente tóxico puede provocar riesgos a la salud sí se usa con las precauciones y el cuidado debido. Por otra parte, es posible que un químico de toxicidad baja pueda presentar un riesgo de salud alto si es utilizado sin cuidado o de manera inadecuada. La toxicidad es una medida de la fuerza del envenenamiento y es una característica no cambiante de un químico. El riesgo no es lo mismo. Es una característica variable de un químico. El riesgo es la posibilidad de que un químico pueda provocar envenenamiento, dada su fuerza de envenenamiento y la cantidad y forma en que se utilizó, almacenó y manejó. La toxicidad de un químico no puede ser cambiada, pero el riesgo que representa sí puede ser controlado y minimizado.

    Ultima actualización del documento: 1997-10-29

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